A History of St. Julia Church

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img_3051Though the first Catholic Mass was celebrated in Siler City in 1953 in the home of Mrs. Charles Ellis, a gracious Baptist relative of Rudy and Katherine Dudek, it was from this humble beginning that a small group of Catholics launched what would become St. Julia Parish.

 

In fact, according to volume written by Wade Hampton Hadley, titled The Town of Siler City, 1887-1987, the original name of the western part of Chatham County was “the desolate meadows” and that accurately describes its Catholic population right up until the 1950s.

 

However, while few in number, a hand full of families including: the Dudeks, Dugans and McInerneys and others, worked to acquire several small parcels of land near the then “new” Chatham Hospital on west Third St. Construction of the first St. Julia Church began in earnest in the Spring of 1961 and was completed in the Fall of that year.

 

The church was consecrated by Bishop Vincent S. Waters of Raleigh in October 1961. The newly constructed church, with its capacity of 123 seats, served as a mission church covering all of Chatham County. That first church structure at 1002 West Third St. in Siler City still stands and is now the home of Chatham Pediatrics.

 

Because it was a mission church, St. Julia was served by numerous priests in the diocese. In those early years priests came from St. Joseph’s in Asheboro, St. Stephen’s in Sanford, St Michael’s in Cary, the Newman Center in Chapel Hill and eventually from Blessed Sacrament Parish in Burlington. Long time parishioner, Walter Bunton, recalls Bishop Gossman driving himself out to Siler City one Saturday evening to say Mass. “No one had told us to expect the Bishop. He, the Bishop, just drove up like all the other priests who administered to our mission church”, said Bunton.

 

For the first twenty-five years the little community grew slowly. By the mid 1980’s, St Julia’s had approximately 40 to 45 families. The majority of these families had relocated to North Carolina from vastly larger parishes in northern states. The idea of knowing everyone in your church and chipping in to maintain the building and grounds took some getting used to, but this personal involvement helped to forge a strong church community.

 

St. Julia mission celebrated its first Spanish Mass in 1989. At the time, the church had only two or three Spanish-speaking families. One of the initial Spanish-speaking families was Luis and Marlene Rodriguez. They and their children participated in numerous church ministries and served as leaders within the developing Spanish community.

 

As the numbers of Hispanic Catholics grew, the little mission church dedicated itself to accommodating this rapidly growing Catholic community. In the span of a few years the growth of the Hispanic population had a dramatic impact on the life and culture of Siler City and its surrounding areas. In short order, the meager 123 seat church was filled to capacity, with many people standing outside or in the basement if it were raining.

 

To assist with the burgeoning church, in 1990, the Diocese of Raleigh recruited and hired Sister Anita Gutierrez, S.Sp.S, a bilingual Mexican-American, as pastoral administrator. She, along with a friar-priest from Blessed Sacrament Parish in Burlington, would administer to the growing number of Catholics who now called Chatham County home.

 

By the mid 1990s parish council members knew something had to be done to accommodate the ever-increasing number of Sunday worshipers. Even with three Masses the church facility could not handle the number of attendees. The community understood St. Julia’s situation. Chatham Hospital allowed us to park in their visitor lot. We promptly filled it up. Church council approved funds to build a parking lot behind the church. That filled up quickly as well. During Christmas services and throughout Holy Week, at times, St. Julia was wall to wall people and cars parked everywhere.

 

As the mission continued to grow, the Conventual Franciscan Friars made a concerted effort to increase their service to the St. Julia community. In October, 1997, Friar Daniel Quakenbush, OFM Conv. became a full-time pastoral administrator. Two years later, the Francisan Friars built Our Lady of Guadalupe Friary in Pittsboro, on land donated by the Schwankl family.

 

Starting in 1996 church members recognized the need to expand the church capacity. At some services the little church had as many attendees outside as were seated inside. Though reluctant to move from the little church on Third St., members realized that the old site would never be able to accommodate the number of attendees now coming to each mass.

 

The solution as to where to relocate the church came in the form of a donation. Agnes and Walter Bunton, church members for more than three decades, generously offered a parcel of land suitable for building a church just East of Siler City off U.S. Highway 64.

 

With a site in mind, the community worked hard to develop a plan for a new church. For the small number of families, the task of finding the resources to construct a new larger church was a huge challenge. What the community could not have planned for were the many blessings, i.e. gifts that other churches, organizations and individuals gave us. In addition to its own 3 year capital campaign among church members, churches in the Piedmont Deanery took up collections to help us. We also received several grants, generous assistance from the Diocese and two totally unexpected sizable donations from private estates.

 

The diversity of the church community could be recognized by the way members responded to the capital campaign for the construction project. Some families made traditional monetary pledges while others made tacos and tamales for sale after church with all the proceeds going to the building fund. Still others responded to a weekly collection asking for the equivalent of one hour’s wage from each person who was employed.

 

Not to be overlooked were the talents that new church members brought to the community. One example is the Lask Family. Greg Lask and his family joined St. Julia’s in the mid 90s after he had moved his specialty concrete company to Siler City. He brought a business and engineering background that was definitely needed when it came to dealing with architects and contractors.

 

Teams of church members traveled throughout the diocese to look at other newly completed church and parish projects. The finance committee put in many long hours developing a plan that could be submitted to the diocese to secure additional funding for the new facility.

 

On July 1, 1999, St. Julia became a parish and one year later a ground breaking ceremony took place to begin the construction phase of the new St. Julia parish church. Parishioners wanted the new church to convey the diversity of the parish and to welcome newcomers who might, for the first time, recognize the Catholic Church presence in the county.

 

The new St. Julia Parish Church was consecrated by F. Joseph Gossman, Bishop of Raleigh, on December 9th 2001.

 

Today’s St. Julia Parish Church can seat 450 people. Currently, more than 1,100 parishioners celebrate the Eucharist every weekend, and 85% of them are Spanish-speaking.

 

Once the “desolate meadow” for Roman Catholics, St Julia is now the home to the largest weekly attendance of any church in Siler City, according to Dr. Chad Seales, a college professor and author of a forthcoming book about religion and Siler City.

 

It is often said that Sunday is the most segregated day of the week. However, a visitor to St. Julia’s will see evidence to the contrary. The parish community celebrates diversity and the richness of the cultural backgrounds that bring us together as a Catholic community in the 21st Century.

 

 

 

Historia de la Iglesia Católica Santa Julia

 

img_3094La primera misa católica en Siler City se celebra en 1953 en la casa de la Sra. de Charles Ellis, una amable persona, familia de Rudy y Katherine Dudek. A partir de ese comienzo humilde, un pequeño grupo de católicos lanza lo que se convertiría en la Parroquia de Santa Julia.

 

De hecho, según el volumen escrito por Wade Hampton Hadley, titulado La ciudad de Siler City, 1887-1987, el nombre original de la parte occidental del Condado de Chatham era “las praderas desoladas”, y describe con precisión su población católica entrando en la década de 1950.

 

Unas pocas familias, entre ellas los Dudeks, Dugans y McInerneys, trabajaron para adquirir varias pequeñas parcelas de terreno cerca del entonces “nuevo” Hospital de Chatham, en la W. Third Street. La construcción de la primera Iglesia de Santa Julia comienza en la primavera de 1961 y termina en el otoño de ese mismo año.

 

El Obispo Vicente S. Waters, de Raleigh, consagra la Iglesia en octubre de 1961, y con su capacidad para 123 personas, la iglesia funciona como misión para todo el Condado de Chatham. Dicho edificio original, en el 1002 W. Third St. en Siler City, perdura, y hoy lo ocupa Chatham Pediatrics.

 

Como es una iglesia misionera, la atienden varios sacerdotes de la diócesis. En los primeros años, los sacerdotes provienen de San José en Asheboro, San Esteban en Sanford, San Miguel en Cary, el Centro Newman en Chapel Hill, y después, de la Parroquia del Santísimo Sacramento en Burlington. Walter Bunton, parroquiano de mucho tiempo, recuerda un sábado en la noche cuando el Obispo Gossman se trasladó a Siler City por su cuenta para decir misa. “Nadie nos había dicho que esperaramos al Obispo. Él, el Obispo, llegó a la iglesia al igual que los otros sacerdotes que administraban a nuestra iglesia misionera”, dijo Bunton.

 

Durante sus primeros veinticinco años, la pequeña comunidad creció lentamente. A mediados de la década de 1980, Santa Julia contaba con 40 o 45 familias. La mayoría de estas familias se habían trasladado a Carolina del Norte de parroquias más numerosas en los estados del norte del país. La idea de conocer a todos en su iglesia y ayudar a mantener el edificio y sus terrenos tomó tiempo en ser aceptada, pero este compromiso personal contribuyó a forjar una fuerte comunidad de la iglesia.

 

La misión Santa Julia celebró su primera misa en Español en el año 1989. En ese momento, la iglesia contaba con sólo dos o tres familias de habla española. Una de las primeras familias hispanoparlante era la familia de Luis y Marlene Rodríguez. Ellos y sus hijos participaron en numerosos ministerios de la iglesia y sirvieron de líderes en la comunidad española en vías de desarrollo.

 

A medida que el número de católicos hispanos crece, la pequeña iglesia misionaria se dedica a acomodar la rápidamente creciente comunidad hispana. En pocos años el crecimiento de la población hispana tiene un impacto dramático sobre la vida y cultura de Siler City y sus alrededores. La pequeña iglesia, con su estrecha capacidad de 123 personas, acomoda a los fieles al aire libre, o, en caso de lluvia, en el sótano.

 

Como ayuda a la iglesia floreciente, en el 1990, la Diócesis de Raleigh recluta y contrata a la Hna. Anita Gutiérrez, S.Sp.S., mexicana-americana bilingüe, como administradora pastoral. Ella, junto con un fraile-sacerdote de la Parroquia del Santísimo Sacramento en Burlington, administraría el creciente grupo de católicos residentes en el Condado de Chatham.

 

A mediados de la década de 1990, los miembros del consejo parroquial saben que hay que hacer algo para dar cabida al creciente número de fieles los domingos. A pesar de ofrecer tres misas ese día, la iglesia no puede albergar el número de feligreses. La comunidad entiende la situación de Santa Julia y el Hospital de Chatham nos permite usar su estacionamiento de visitantes. A la brevedad lo llenamos. El consejo de la iglesia aprueba fondos para construir un estacionamiento al fondo de la iglesia. También se llena rápidamente. Durante los servicios de Navidad y en Semana Santa, Santa Julia se llena de pared a pared y los carros se estacionan donde pueden.

 

Según crece la misión, los Frailes Franciscanos Conventuales hacen un esfuerzo concertado para aumentar su servicio a la comunidad de Santa Julia. En octubre de 1997, el Fraile Daniel Quackenbush, OFM Conv. se convierte en administrador pastoral a tiempo completo. Dos años después, los Frailes Franciscanos construyen el convento de Nuestra Sra. De Guadalupe en Pittsboro, en un terreno donado por la familia Schwankl.

 

A partir de 1996, miembros de la iglesia reconocen la necesidad de ampliar la iglesia. Durante algunos de los servicios, la iglesia contaba con tantas personas afuera como las sentadas adentro. Aunque reacios a mudarse de su pequena iglesia en W. Third St., los miembros aceptan que el edificio no puede dar cabida al número de asistentes a cada misa.

 

No hubo duda donde ubicar la nueva iglesia con la donación de un terreno de parte de Agnes y Walter Bunton, parroquianos por más de tres décadas. Ellos generosamente ofrecieron una parcela propicia para la construcción de una iglesia en la ruta 64 a tres millas al este de Siler City.

 

Ya con un sitio definido, la comunidad empezó a desarrollar un plan para la nueva iglesia. Dado el pequeño número de familias, la tarea de asegurar los recursos necesarios para construir una nueva iglesia presentó un gran desafío. Lo que la comunidad no podía haber previsto fueron las muchas bendiciones, es decir, regalos que otras iglesias, organizaciones y personas nos hicieron. Además de la campaña de capital de tres años, iglesias en el Decanato de Piedmont hicieron colectas para ayudarnos. También recibimos varias becas, la ayuda generosa de la Diócesis, y dos considerables y totalmente inesperadas donaciones privadas.

 

Se nota, debido a la manera de responder a la campaña capital para la construcción, la diversidad de la comunidad eclesiástica. Algunas familias prometen contribuciones monetarias tradicionales, otras hacen tacos y tamales para la venta después de las misas, con todo lo recaudado destinado al fondo de construcción del edificio. Aún otros responden a una colecta semanal pidiendo el equivalente de una hora de salario de cada persona empleada.

 

No debe pasarse por alto los talentos que miembros de la iglesia nueva traen a la comunidad. Un ejemplo es la familia Lask. Greg Lask y su familia se unen a Santa Julia a mediados de los 90, cuando él muda su compañia de concreto especilizado a Siler City. Nos trae un negocio y además experiencia en ingeniería que necesitamos a la hora de tratar con arquitectos y contratistas.

 

Equipos de miembros de la iglesia viajaron a través de la Diócesis para ver y evaluar proyectos parroquiales y de iglesias recientemente acabados. El Comité de Finanzas trabajó duras y largas horas preparando un plan para presentarle a la Diócesis a fin de obtener fondos adicionales para las nuevas instalaciones.

 

Santa Julia se convierte en Parroquia el 1° de julio de 1999, y el año siguiente comienza la fase de construcción de la nueva iglesia parroquial de Santa Julia con una ceremonia. Los feligreses deseaban que la nueva iglesia trasmitiera la diversidad de la parroquia y darle la bienvenida a los recién llegados, que podrían, por primera vez, reconocer la presencia de la Iglesia Católica en el Condado.

 

El dia 9 de diciembre de 2001, el Obispo de Raleigh, F. Joseph Gossman, consagra la Iglesia Parroquial Santa Julia.

 

La actual Iglesia Parroquial Santa Julia acomoda a 450 personas. Cada fin de semana, más de 1,100 feligreses celebran la Eucaristía, y de ellos, el 85% son de habla hispana.

 

Lo que fué “pradera desolada” para los Católicos, Santa Julia hoy en día tiene la mayor asistencia semanal de cualquier iglesia en Siler City, según el Dr. Chad Seales, profesor universitario y autor de un próximo libro sobre la religión y Siler City.

 

A menudo se dice que el domingo es el día mas segregado de la semana. Sin embargo, un visitante a Santa Julia verá algo muy diferente. La comunidad parroquial celebra la diversidad y la riqueza que nos unen como comunidad católica en el siglo 21.

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